NASA: se lanza el robot Perseverance para detectar vida en Marte

- Jonathan Amos / BBC News

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El rover de una tonelada y seis ruedas fue lanzado fuera de Florida por un cohete Atlas en un camino para interceptar el planeta rojo en febrero del próximo año.

Cuando aterrice, el robot de la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA, por sus siglas en inglés) también recolectará muestras de rocas y tierra para enviarlas a casa a finales de esta década.

Perseverance (perseverancia) es la tercera misión enviada a Marte en 11 días, después de los lanzamientos de los EAU y China. El despegue desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral ocurrió a las 7:50 hs. local.

La NASA hizo de esta misión una de sus prioridades absolutas cuando se produjo la crisis del coronavirus, estableciendo prácticas de trabajo especiales para garantizar que Perseverance cumpliera su fecha límite de lanzamiento. «No voy a mentir, es un desafío, es muy estresante, pero mira: los equipos lo hicieron posible y te diré que no podríamos estar más orgullosos de lo que este equipo integrado pudo lograr aquí, así que es muy, muy emocionante «, dijo el administrador Jim Bridenstine a los periodistas.

Perseverance se dirige a un cuenco casi ecuatorial de más de 40 km de ancho llamado Jezero Crater. Las imágenes satelitales sugieren que esto contenía un lago hace miles de millones de años. Los científicos dicen que las rocas que se formaron en este entorno tienen una buena oportunidad de retener evidencia de actividad microbiana pasada, si es que alguna vez existió en el planeta. Perseverance pasará al menos un año marciano (equivalente a aproximadamente dos años terrestres) investigando la posibilidad.

A diferencia de los cuatro rovers anteriores que la NASA ha enviado a Marte, su nueva máquina está equipada para detectar directamente la vida, ya sea actual o en forma fosilizada. Pero cualquier evidencia que descubra seguramente tendrá sus escépticos, razón por la cual los investigadores quieren traer lo que Perseverance encuentre a sus hogares para un análisis más profundo que solo los laboratorios sofisticados en la Tierra pueden realizar.

Por lo tanto, el rover empaquetará sus descubrimientos de roca más interesantes en pequeños tubos. Luego se lanzará una mezcla elaborada de misiones futuras a finales de esta década para tratar de recuperar estas muestras.

¿En qué se diferencia Perseverance de los rovers anteriores?

A primera vista, Perseverance parece ser una copia del robot Curiosity que la NASA envió al Cráter Gale de Marte en 2012. De hecho, el nuevo robot incluso incorpora algunas partes sobrantes de la misión anterior. Pero los siete instrumentos en Perseverance son actualizaciones importantes o totalmente nuevos. Posee 23 cámaras en el vehículo, y sonido, porque la misión Perseverance también lleva micrófonos. «Esperamos capturar algunos de los sonidos de entrada, descenso y aterrizaje; y algunos de los sonidos de conducir, fusionando eso con el vídeo que podemos tomar», explicó Jim Bell, el investigador principal en el sistema de cámara montado en el mástil del rover , MastcamZ.

Además de las investigaciones geológicas y la búsqueda de vida, hay un énfasis en la futura exploración humana.

El instrumento Moxie practicará la producción de oxígeno de la atmósfera dominada por dióxido de carbono de Marte; e incluso hay muestras de material de trajes espaciales a bordo para ver cómo se las arreglan en el ambiente hostil del planeta.