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Ubicado en medio de los altos rascacielos del distrito central de negocios de Tokio, Kiyoshi Takagi practica una forma de arte que tiene más de 1.300 años. Está haciendo papel washi, un oficio ahora protegido por la Unesco como Patrimonio Cultural Inmaterial de la Humanidad.

Washi se refiere al papel hecho con métodos tradicionales japoneses que es más fuerte y duradero que su primo más débil producido industrialmente, dice Takagi, gerente de Ozu Washi, una tienda y museo dedicado al arte. Tradicionalmente, no solo se usaba para escribir y pintar, sino también para linternas, sombrillas, ropa y las icónicas puertas y paredes corredizas shoji.

Takagi piensa que eso se debió en parte a la política de «país cerrado» o sakoku de Japón, un período de 220 años de aislamiento autoimpuesto desde mediados de 1600 que restringió severamente el comercio y, en consecuencia, el acceso a materiales y tecnología. «Incluso cosas como el vidrio no estuvieron disponibles hasta el período Meiji, que fue en el siglo XIX», dice. «La falta de poder industrial obligó a los japoneses a hacer uso de lo que tenían disponible».

El aislamiento de Japón terminó hace casi dos siglos y, más recientemente, el flujo de tecnología e ideas se revirtió decididamente, pero curiosamente persiste la historia de amor del país con el papel. El efectivo sigue siendo el rey; el empaque de papel es adornado y extenso; el fax todavía se usa ampliamente; intercambiar tarjetas de visita es un ritual profesional obligatorio; y el papeleo es endémico en los negocios y el Gobierno.

El Gobierno está tratando de cambiar eso, alentando los pagos sin efectivo e intentando reemplazar las transacciones en papel por transacciones en línea. Si bien los jóvenes están cambiando cada vez más a una existencia sin papel, hay un número creciente de innovaciones que suceden con el papel que sugiere que la relación está lejos de terminar.

Brecha generacional

Si bien es fácil tener una visión romántica de la conexión cultural de Japón con el papel, su excesiva dependencia del efectivo y el papeleo es un problema genuino. Si bien sus vecinos más cercanos, China y Corea del Sur, han adoptado con entusiasmo las transacciones digitales, más de las tres cuartas partes de los pagos en el país todavía se realizan en efectivo. Según el Instituto de Investigación Nomura, al Gobierno le cuesta alrededor de un billón de yenes (7.692.307.692 dólares) al año imprimir y transferir facturas en papel, mientras que el manejo de efectivo cuesta a las empresas aproximadamente 70.400.000.000 de dólares al año, estima Mizuho Financial Group.

En un esfuerzo por cambiar, el Gobierno ofreció recientemente una rebaja en el impuesto a las ventas si los compradores no tenían efectivo, pero hay pocos incentivos para que las tiendas los acepten. Kawakita Toshio dirige una tienda de juguetes en Kiyosumishirakawa, Tokio, y comenzó a aceptar pagos digitales, tanto con tarjeta como basados en aplicaciones, en 2018, pero el 99% de sus transacciones todavía son en efectivo. Los cargos de transacción y la falta de demanda de los clientes significan que pocas tiendas en su área aceptan pagos sin efectivo, dice. Muchos propietarios también son de generaciones anteriores y no están a la altura de los procesos digitales. «Se necesita al menos un poco de alfabetización técnica», dice. «Soy una excepción porque puedo usar computadoras. Para otras personas de mi generación es un obstáculo «, terminó.