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Los tiburones ballena son criaturas grandes, de movimiento lento y dóciles que habitan principalmente en aguas tropicales.

Son longevos, pero los científicos han luchado para determinar las edades exactas de estas criaturas en peligro de extinción.

Pero utilizando el legado radiactivo del mundo, ahora tienen un método viable que puede ayudar a la supervivencia de la especie.

Los tiburones ballena son tanto los peces más grandes como los tiburones más grandes que existen.

Con una longitud de hasta 18 metros y un peso promedio de aproximadamente 20 toneladas, su coloración blanca con manchas distintivas los hace fácilmente reconocibles.

Estos alimentadores de filtro viven de plancton y viajan largas distancias para encontrar comida.

Son muy populares entre los turistas en muchos lugares, y a menudo permiten que los buzos naden junto a ellos.

Sin embargo, la especie ahora está clasificada como en peligro de extinción debido a la sobrepesca en lugares como Tailandia y Filipinas.

EDAD. Científico encontraron una forma mucho más precisa de determinar la verdadera edad de los tiburones ballena (depositphotos.com).
EDAD. Científico encontraron una forma mucho más precisa de determinar la verdadera edad de los tiburones ballena (depositphotos.com).

Gran parte de la especie sigue siendo un misterio, especialmente cómo envejecerla correctamente.

Los investigadores dicen que esto es fundamental para comprender sus tasas de crecimiento: información que se considera crucial para salvar la especie a largo plazo.

Hasta la fecha, los científicos han tratado de contar líneas distintas en las vértebras de los tiburones ballena muertos. Estos actúan como anillos en el tronco de un árbol, aumentando a medida que el animal envejece.

Pero los científicos no han estado seguros de con qué frecuencia se pueden formar estos anillos y las razones detrás de ellos.

Ahora los investigadores dicen que han encontrado una forma mucho más precisa de determinar la verdadera edad de los tiburones ballena.

Desde finales de la década de 1940, varias naciones, incluidos Estados Unidos, la Unión Soviética, Gran Bretaña, Francia y China, realizaron pruebas de bombas atómicas en diferentes lugares. Un efecto secundario de todas estas explosiones fue la duplicación de un tipo de átomo, o isótopo, llamado carbono 14 en la atmósfera. Con el tiempo, todos los seres vivos del planeta han absorbido este carbono 14 adicional que aún persiste. Pero como los científicos saben la velocidad a la que se descompone este isótopo, es un marcador muy útil para determinar la edad. Cuanto más vieja sea la criatura, menos carbono 14 esperarías encontrar. «Entonces, cualquier animal que estaba vivo incorporó esa espiga en el carbono 14 en sus partes duras», dijo el doctor Mark Meekan, del Instituto Australiano de Ciencias del Mar en Perth. «Eso significa que tenemos un marcador de tiempo dentro de las vértebras que significa que podemos calcular la periodicidad con la que se descomponen esos isótopos», añadió.

GUÍA.Vértebras de tiburón ballena (Glenn Moore, Museo de Australia Occidental).
GUÍA.Vértebras de tiburón ballena (Glenn Moore, Museo de Australia Occidental).

Una de las dificultades con el envejecimiento de estos tiburones ha sido obtener acceso a muestras de vértebras. Este equipo logró encontrar dos especímenes muertos hace mucho tiempo almacenados en Pakistán y Taiwán. El estudio indicó que estas criaturas realmente viven un tiempo increíblemente largo. «La longevidad absoluta de estos animales podría ser muy, muy antigua, posiblemente de entre 100 y 150 años», dijo Meekan. «Esto tiene enormes implicaciones para la especie. Sugiere que estas cosas probablemente sean muy vulnerables a la sobreexplotación», señaló.

Los científicos dicen que sus resultados explican por qué el número de tiburones ballena se ha colapsado en lugares como Tailandia y Taiwán donde se ha practicado la pesca. «Simplemente no están diseñados para que los humanos los exploten», aseveró  el doctor.

Si bien la especie se ha actualizado recientemente de amenazada a en peligro en la Lista Roja de la UICN, los científicos creen que su trabajo ayudará a los esfuerzos de conservación.

Al poder estimar con precisión la edad de los tiburones ballena, los científicos podrán proporcionar una guía más precisa sobre qué tan bien está haciendo una población y si se puede permitir la pesca.

En muchas regiones tropicales, el turismo de tiburones ballena es ahora una gran atracción. Los investigadores dicen que alentar la cooperación entre diferentes países a lo largo de las vastas rutas que siguen los tiburones ballena es clave para su supervivencia.

«Los tiburones ballena son un embajador fantástico para la vida marina y uno que ha sacado a tantas personas de la pobreza», indicó Meekan. «Esta es una buena noticia, y muestra que hay un lado positivo en la nube de hongo después de todo», bromeó.

El estudio ha sido publicado en la revista Frontiers in Marine Science.